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Controlando o tamanho das populações

Se, por algum motivo, uma população começasse a crescer indiscriminadamente, em algum momento os recursos do ecossistema se esgotariam – então a taxa de crescimento da população iria cair tão rápido quanto subiu. Para as populações de um ecossistema não entrarem em colapso, podendo até chegar à extinção, existem os processos que regulam o crescimento das populações. Esses processos podem atuar em conjunto ou separadamente nas populações biológicas.

A densidade populacional é importante na regulação do tamanho das populações. Densidade populacional é o número de indivíduos de uma população dividido pela área que eles habitam. Quando a densidade é muito grande, os indivíduos ficam aglomerados e, com isso, outros fatores que controlam o crescimento das populações tornam-se mais acirrados, caso da competição por alimento. Além disso, o aumento da densidade diminui os locais para reprodução dos indivíduos (locais para as instalações de ninhos, por exemplo), o que também causa competição.


Um exemplo de competição é a ilustrada na foto, onde os moluscos competem por espaço para se fixarem
As competições regulam o crescimento das populações independentemente da densidade populacional. Podem existir competições inter e intraespecíficas. Competições interespecíficas são as que ocorrem dentro de comunidades, ou seja, entre indivíduos de espécies diferentes. Já as competições intraespecíficas são aquelas que acontecem dentro das populações, entre indivíduos da mesma espécie. A competição é uma relação considerada desarmônica para um indivíduo, porém para a população é muito importante para ajudar a manter o equilíbrio na taxa de crescimento.




A disponibilidade de alimento também regula o crescimento das populações. Os recursos de um ecossistema são renováveis, porém não são infinitos. Por exemplo, as plantas e os animais que servem de alimento para uma determinada espécie onívora se reproduzem, portanto são renováveis. Porém, se a população cresce demais, a retirada desses animais e plantas da natureza vai ser mais rápida do que a capacidade deles de se reproduzir. Então, a disponibilidade de alimento para a população irá diminuir, fazendo com que o crescimento dela também desacelere.


O predatismo é outra relação interespecífica extremamente importante para as populações regularem o crescimento umas das outras. Em uma comunidade na qual existe uma população de ratos, uma de serpentes e outra de gaviões, a população de serpentes controla o crescimento da população de ratos e a população de gaviões controlará a população de serpentes, tudo por meio da predação. Se não há predadores o suficiente para controlar o crescimento de uma população, ela pode crescer demasiadamente, desencadeando a indisponibilidade de alimento, como foi discutido acima.


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